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La declaración doctype

Todo documento HTML debe comenzar por un doctype. HTML5 propone un doctype único y simplificado.

<!DOCTYPE html>

Para darse cuenta de la situación, basta con compararlo con un doctype de HTML 4.0.

<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN" 
 "http://www.w3.org/TR/html4/loose.dtd">

¡Claramente mucho más corto y, al fin, posible de memorizar!

El doctype, también llamado DTD, sirve para indicar al navegador a qué reglas de escritura obedece el código fuente de la página HTML o XHTML. Lo usará para mostrar la página según los estándares de W3C. Todos los navegadores aplican la misma normativa, por lo que cabe esperar una visualización idéntica en los distintos navegadores.

En ausencia de un doctype el navegador no sabe según qué reglas debe procesar la página. Se conforma con acogerse a reglas genéricas para renderizar a toda costa la página HTML. Esto puede suponer diferencias respecto a la visualización en los distintos navegadores. Este modo, incompleto, se llama modo de compatibilidad o quirks mode.

Puede verificar fácilmente en qué modo (quirks o compatible con los estándares) se encuentra el navegador.

En Firefox 3.6+, acceda al menú Herramientas - Información de la página - pestaña General - Modo de representación.

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El doctype debe situarse en la primera línea del archivo HTML. Si hubiera ...